专利:阻碍还是鼓励创新

总第38期 上海知识产权研究所副所长 文/袁真富发表,[专利]文章

  亚伯拉罕·林肯,是迄今为止唯一一位拥有专利的美国总统,而他在知识产权方面更著名的是他的一句名言--“专利制度是浇在智慧火花上的利益之油”。


  自2001年4月26日第一个“世界知识产权日”以来,几乎每年世界知识产权日的主题都与创新相关。然而,也正是专利之上深不可测的商业利益,使得本应鼓励创新的专利制度,变成了一些人手中不怀好意的工具。


  位于密歇根州的阿尔比(A l b i e),是家经营三明治小本生意的作坊。他们按照19世纪英格兰移民带过来的三明治做法,老老实实干活,从来没想招惹谁。然而,2001年的一天,阿尔比忽然接到一纸通知,声称三明治已被申请为6004596号美国专利,阿尔比生产三明治“侵权”了。专利的内容很简单:上面一片面包,下面一片面包,中间加上填料。阿尔比明白,他们遇上捣蛋的了。


  亚当·杰夫和乔希·勒纳在《创新及其不满》一书的开头就讲述了这个引人入胜的故事,说明当前专利体系面临的困境。像三明治这种流传了上百年,约定俗成的简单方法,竟然被美国专利局授予专利。这与其说是鼓励创新,还不如说是妨碍干活。


  类似上述三明治这样的垃圾专利--按照《专利法》原本就不应该获得授权的专利,在中国也不罕见,并且也演绎出不少令人啼笑皆非的故事。上海一家糖果厂曾经找到专利代理人,希望将其生产多年的桉叶糖的三角形外观申请为专利专利代理人诚恳地建议,这个形状已使用很多年了,不符合专利授权的新颖性要求,于是专利申请的计划就此放弃了。但两三年后,桉叶糖外观被他人申请了专利,并告这家糖果厂商侵权。尽管这个专利后来被认定无效,但却让当事人付出了不少时间和精力。


  事实上,我们已经发现,专利的实践并不会顺从地按照《专利法》的逻辑,严格执行激励技术创新、推动技术传播的伟大任务。当我们重新审视专利的作用时,会惊讶的发现,不少“捣蛋”的专利正在阻挡创新的步伐,甚至威胁产业的发展。


  如果垃圾专利遍地丛生,将是遏制技术创新的杀手。因为垃圾专利不适当地覆盖了一些公有的技术领域,会迫使竞争者不得不放弃在这一领域从事研究开发。


  而真正值得警惕的是,阻挡创新的并不止是垃圾专利。经过数百年的发展,整个专利体制在保护创新的同时,也可能不适当地妨碍了后来者的创新活动。就像《创新及其不满》一书所揭示的:美国的专利系统在美国发展的车轮中已经变成了沙子,而不是润滑剂。


  如今,每年天文数字般的专利申请数量,已经在各个行业布下了密密麻麻的“专利地雷阵”。仅仅在一种产品上都可能有成千上万个专利,这些专利相互交叉重叠,构成了一个稠密的网络--专利灌木丛(p a t e n t t h i c k e t)。在产品开发、销售等过程中,不少企业随时都可能遭遇专利灌木丛的阻挡,一不小心就会侵犯到别人的专利权。


  加利福尼亚大学想培育抗病洋蓟、大麦和稻子,但不行,因为把关键基因插入植物这一方法的专利权为大公司所拥有。而这些专利拥有者又不大可能培育这类作物,因为无利可图。技术创新的行动就这样被扼杀在摇篮中。


  而越来越多的专利侵权诉讼,也让企业穷于应付,无法集中精力于创新。即使实力雄厚的大企业,也是专利侵权诉讼的受害者。为专利侵权诉讼的成本高昂,有时甚至超过了诉讼失败所付出的赔偿。正是如此,长期以来,大量的捣蛋分子用诉讼妨碍真正干活的创新者,使专利体系反而成为创新与进步的绊脚石。


  除了那些专司敲诈的捣蛋者,大公司也似乎擅长此道。20世纪90年代,I B M派出豪华的律师团,拿出一大堆专利威胁当时尚显稚嫩的S U N,后者不得不花钱消灾,事实上,到付钱的时候,S U N都不知道自己到底侵犯了什么专利权。毫无疑问,专利正在某种程度上阻碍潜在的技术创新和正常的商业活动。当1998年成为朗讯公司的被告时,思科C E O钱伯斯当时辩白说:“利用知识产权的名义控告和打击竞争对手是对创新的亵渎。”


  专利制度应当回到激励知识创新、推动技术传播和促进公平竞争的道路上。2007年9月7日,美众议院通过了《美国专利改革法案》(Pa t e n tR e f o r m A c t),是自美国现行《专利法》实施55年来最全面的一次修正。而修改的动因即美国现行专利体系破坏了创新的技术经济生态平衡。人们已经意识到,专利有时也一柄双刃剑。如果把知识产权比喻成税收,虽然税收很重要,但不是收得越多越好;知识产权要保护,但不是保护得越严越好。

 



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